Grampus griseus (Cuvier, 1812)

– Avec une note sur l’écologie de l’espèce en Méditerranée –

Dauphin de Risso alg-GREC
Dauphin de Risso (ou Grampus) adulte en mer Ligure (1993)

Delphinidé de 3 à 4 mètres de long.

  • Pigmentation : gris moyen à gris clair, parcouru de rayures rectilignes ; le jeune est gris avec une cape foncée, les vieux individus sont presque blancs.
  • Tête : dépourvue de rostre visible, elle comporte un melon en forme de globe avec un léger sillon médian.
  • Aileron dorsal : assez caractéristique car haut et falciforme (chez les adultes).
  • Rencontré en petits groupes (2 à 20 individus). Assez peu commun.
  • Habitat: souvent sur le talus,  plus rarement en plein large, localement côtier.
  • Activité diurne : le repos et la socialisation sont fréquents; le déplacement est souvent lent; la chasse avec sonde est possible.
  • Réponse au bateau : indifférence, évitement ou approche ; une visite à l’étrave est possible.
  • Peu de confusion possible : près des côtes et à distance, on peut le confondre avec le Grand dauphin, dont le museau est pointu et la nage plus vigoureuse.
  • Méditerranée: commun.
  • Atlantique nord-est: présent, localement commun (Açores, …).
  • Régions outre-mer: présent (Caraïbes).

Biologie et écologie en Méditerranée

Le dauphin de Risso fait partie des huit espèces communes en mer Méditerranée.

Dauphin de Risso
Dauphin de Risso, pigmentation d’un adulte

Le Dauphin de Risso est un odontocète de taille moyenne dépourvu de rostre. Le mâle peut un poids supérieur à 600 kilogrammes. Il se rencontre souvent au voisinage du talus continental, par groupes de 5 à 20 individus.

Dauphin de Risso groupe
Petit groupe de dauphins de Risso, avec plusieurs classes d’âge

Il fréquente l’ensemble de la Méditerranée (mais pas la mer Noire) tout au long de l’année, et on le voit du talus au grand large, ainsi que (rarement) sur le plateau. On en voit beaucoup du golfe du Lion à la mer Ligure, mais aussi en mer d’Alboran et en mer Tyrrhénienne.

Dauphin de Risso Cassis
Dauphins de Risso sur le canyon de Cassis (2006)

La baisse saisonnière de la température de l’eau n’affecte pas la présence de cette espèce de manière déterminante, mais on constate davantage d’observations au grand large de l’hiver au printemps.

Dauphin de Risso deux
Deux dauphins de Risso avec des pigmentations variées

Nous avons observé des nouveau-nés en été, âgés de quelques jours à quelques semaines et mesurant moins de 1,50 mètre. Les nourrissons de faible taille sont généralement vus dans des groupes d’effectif supérieur à 7 individus, et il sont alors fréquemment 2 à 3 à être accompagnés de leur mère.

Dauphin de Risso et nourrisson
Dauphin de Risso: adulte et nourrisson (1993)

Au mois d’août, nous avons également observé plusieurs fois des comportements assimilables à des jeux pré-nuptiaux (exposition du pédoncule caudal, battage de la caudale, sauts répétés) et des scènes ressemblant à des accouplements (animaux ‘s’embrassant’ à la surface pendant plusieurs secondes). Une attitude est typique de cette espèce : le ‘poirier’, pendant lequel le pédoncule caudal du Grampus est exposé verticalement sur 1 à 2 mètres et pour une durée atteignant plusieurs dizaines de secondes.

Dauphin de Risso : caudale
Dauphin de Risso faisant le ‘poirier’

La période de reproduction est certainement estivale. Avec une gestation de plus de 12 mois, voire 13. La photo-identification suggère que l’intervalle entre deux naissances successives est d’environ 4 années.

Dauphin de Risso et nourrisson
Dauphin de Risso : adulte et nouveau-né (mer Tyrrhénienne, 2007)

Le Dauphin de Risso semble avoir un régime alimentaire axé sur les céphalopodes : plus d’une dizaine d’espèces de calmars forment le gros de l’alimentation de ce dauphin. Parmi les proies favorites, on trouve des espèces de taille moyenne, bathypélagiques ou néritiques de talus, comme Todarodes sagittatus et Illex coindettii. On pense que le dauphin de Risso pourrait sonder à des profondeurs importantes, 500m ou plus, pour capturer des proies au voisinage du fond dans les zones de talus.

Dauphin de Risso
Dauphin de Risso : un plongeur profond ?

Nous observons souvent des groupes globalement stationnaires dans la journée, au-dessus des pentes d’un canyon sous-marin, ce qui laisse penser que la chasse est surtout nocturne.

Dauphin de Risso
Sous-groupe de dauphins de Risso se reposant en journée

L’effectif moyen d’un groupe est de 8-12 individus, avec des valeurs comprises entre 1 et 35 individus. On s’aperçoit que les petits groupes (1 à 6 individus) sont fréquents et que les groupes d’effectif supérieur à 20 individus sont rares.

Dauphin de Risso petit groupe
Dauphin de Risso : petit groupe (2005)

Les groupes peuvent être très dispersés le matin et le soir, lorsque les dauphins se nourrissent, ou au contraire regroupés en phase de socialisation et de voyage, voire serrés en phase de repos. Les grands adultes, reconnaissables à leur pigmentation grise claire ou blanche composent la moitié environ des groupes d’effectif supérieur à 10 individus.

Dauphin de Risso adultes
Dauphins de Risso adultes

Le déplacement des dauphins de Risso se caractérise par des vitesses faibles, inférieures à 4 nœuds en moyenne, bien que l’on puisse parfois observer des pointes de vitesse. L’activité de surface comprend assez rarement des sauts, notamment des sauts francs (dauphin entièrement hors de l’eau) ; les demi-sauts ventraux ou latéraux sont les plus fréquents.

Dauphin de Risso saut
Les sauts de dauphin de Risso sont assez peu fréquents

Durant les activités d’alimentation, on note des sondes dont la durée varie entre 1 et 7 minutes. Le déplacement peut alors être lent et parallèle à la côte, les dauphins étant disposés en ligne perpendiculaire à la côte (traque), ou de direction erratique, les animaux étant alors en sous-groupe de 2 à 4 individus. Durant l’activité de voyage, sur le talus, la direction du déplacement est presque toujours parallèle à la côte, et les dauphins sont en sous-groupes dans le sens du mouvement.

Dauphin de Risso
Les dauphins de Risso forment des groupes assez stables à moyen terme

Le comportement de socialisation est souvent associé à une absence de déplacement : le groupe stationnaire se manifeste par une activité de surface irrégulière. Au contraire en phase de repos, le groupe stationnaire est inactif et souvent en partie émergé : il peut alors sembler complètement assoupi.

Dauphin de Risso sac plastique
Il arrive que des Dauphins de Risso jouent avec un sac plastique

Le dauphin de Risso n’est pas migrateur à proprement parler : des troupes de dauphins se déplacent dans tout le bassin, le long du talus continental, mais aussi en plein large. Ces ‘tribus’ sont à la recherche de leurs proies, pouvant rester plusieurs semaines sur un même site, et pratiquent une exploitation nomade de la ressource.

Dauphin de Risso bateaux
Le trafic de plaisance excessif menace la tranquillité des dauphins de Risso

La tranquillité du Dauphin de Risso est menacée durant toute la saison touristique où de nombreux estivants fréquentent les eaux côtières du talus, un habitat critique pour cette espèce.

Dauphin de Risso juvénile
Dauphins de Risso adulte et juvénile

Malgré quelques progrès récents, la biologie de cette espèce commune reste encore largement méconnue, et donc la protection de cette espèce n’est pas bien assurée.

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