Le Grec - Groupe de recherche sur les cétacés
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Le dauphin commun (Delphinus delphis, Linné 1758)

Dauphin commun en mer Tyrrhénienne, en 2007

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Le dauphin commun est distribué dans toute la Méditerranée (et aussi en mer Noire) et semble fréquent dans l’extrême sud et ouest du bassin occidental. Il est largement répandu dans les mers tempérées du globe. Sa longueur dépasse 2 mètres à l’âge adulte, pour un poids avoisinant les 100 kilogrammes.

Dauphin commun subsurface

On distingue clairement, sur cet individu, le marquage « en sablier » propre aux dauphins communs.

La durée de gestation serait de 11 mois et l’allaitement dure plus d’un an. La mise-bas intervient en particulier durant l’été. Les groupes importants que nous avons vus au mois d’août comptent des femelles accompagnées de nouveau-nés.

Dauphin commun nourrisson

Ce tout jeune nourrisson porte encore les traces de plis foetaux ; en revanche, il semble n’avoir pas encore acquis la pigmentation caractéristique des dauphins communs.

Le régime alimentaire du dauphin commun est varié, à l’instar de celui du dauphin bleu et blanc. Les rares informations disponibles en Méditerranée indiquent une tendance ichtyophage plus marquée : les contenus stomacaux étudiés comprennent une forte proportion (plus de 90%) de poissons (sardine, sardinelle, anchois). Bien que cette espèce soit opportuniste, elle serait donc spécialement apte à exploiter une ichtyofaune abondante et variée. Cette tendance est bien illustrée d’ailleurs par l’abondance du dauphin commun en mer Noire associée à l’absence du dauphin bleu et blanc : il est bien connu que les calmars sont pratiquement absents de cette mer, alors que les poissons y sont abondants.

Dauphin commun dorsale noire

Si les adultes ont presque toujours une zone gris-blanc au niveau de la nageoire dorsale, ce n’est pas toujours le cas comme on le voit sur cet individu.

Le comportement d’un groupe de dauphins communs est très variable. L’activité diurne de ces dauphins peut être plus inclinée vers la chasse : la localisation et la prédation de « boules d’anchois » paraît assez typique de cette espèce. Dans le sud du bassin, où cette espèce est bien représentée, les groupes sont généralement d’effectif important (plus de 50 individus en moyenne). Au niveau acoustique, nous avons recueilli des signaux d’une grande diversité, mais nous ne savons pas si cette caractéristique est un trait général de l’espèce ou l’illustration d’un cas particulier.

Dauphin commun mères et nourrissons

Comme sur cette image, il semble exister des sous-groupes « maternité », constitués de plusieurs femelles accompagnées de leur nouveau-né.

La distribution du dauphin commun est bien distincte de celle du dauphin bleu et blanc, aussi bien en Méditerranée (là où les deux espèces coexistent) qu’en Atlantique (golfe de Gascogne). Ce dauphin est typiquement plus côtier que son cousin: il fréquente des fonds moins importants et donc des secteurs plus proches du littoral. Cela est bien sûr lié à son régime alimentaire plus orienté vers les petits poissons, qui se reproduisent en général au dessus du plateau continental.

Dauphin commun groupe

Souvent rencontrés en grands groupes, les dauphins communs sont observés près des côtes

Les dauphins communs n’ont habituellement pas peur des voiliers et peuvent passer de longs moments à jouer à l’étrave des bateaux. C’est dans ces occasions que l’ont peut admirer la grande beauté de ses lignes, et son regard parfois curieux de ce qui se passe sur le voilier.

Curieux, le dauphin commun affectionne la nage à l’étrave des navires.

Le dauphin commun est également au cœur d’une énigme passionnante: d’après des données d’il y a quelques décennies (échouages), cette espèce passe pour avoir été plus abondante que le dauphin dauphin bleu et blanc. Nous ne mettons pas cette hypothèse au rang des certitudes, mais la raréfaction progressive du dauphin commun pourrait concerner certaines zones côtières.

Ce grand juvénile semble encore proche de sa mère.

Une diminution des ressources en petits poissons pélagiques et une concurrence accrue des pêcheurs ont exposé le dauphin commun aux aléas des activités humaines. Dans plusieurs régions de Méditerranée (îles Ioniennes), cette espèce est menacée de disparition et son maintien demanderait des mesures intelligentes de gestion de l’espace marin. Il y a encore des Delphinus delphis dans le sanctuaire Pelagos. Dans le golfe de Gascogne, des centaines de dauphins meurent chaque année dans les chaluts des pêcheurs.


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